Noções básicas de Astronomia: Explorando Como Estrelas e Planetas São Diferentes

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Tanto as estrelas quanto os planetas são massivos, grandes e redondos, e parecem quase iguais a olho nu da Terra. No entanto, eles são objetos totalmente diferentes. O que os torna diferentes? Vamos descobrir!

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O que é uma estrela?

Uma estrela é uma bola luminosa, quente e massiva de gás, principalmente hidrogênio e hélio, mantida unida pela sua própria enorme gravidade (resultado da enorme massa de uma estrela). A gravidade também provoca um processo de fusão nuclear no núcleo de uma estrela, durante o qual as estrelas produzem luz e calor. A fusão ocorre porque a grande gravidade de uma estrela comprime o hidrogênio até o ponto em que altas pressões e temperaturas comprimem dois átomos de hidrogênio em um átomo de hélio. Este processo cria uma quantidade enorme de energia que faz uma estrela brilhar. A estrela mais próxima de nós é o Sol.

O que é um planeta?

Um planeta é um corpo natural que orbita em torno de uma estrela e domina sua órbita, deslocando todos os objetos do mesmo tamanho nas proximidades. Os planetas são massivos o suficiente para ter uma forma esférica, mas não massivos o suficiente para causar fusão nuclear no interior. Eles podem ser constituídos de rocha, como a Terra e Marte, ou de gás, como Júpiter e Saturno. Planetas fora do Sistema Solar são chamados de exoplanetas.


Qual é a principal diferença entre estrelas e planetas?

A diferença chave é:

As estrelas geram sua própria luz e calor através da fusão nuclear em seus núcleos. Elas emitem energia na forma de luz e radiação eletromagnética, o que as torna visíveis a grandes distâncias. Por outro lado, os planetas não produzem luz. Em vez disso, eles refletem a luz de suas estrelas mães. É por isso que não podemos ver exoplanetas como podemos ver outras estrelas — uma estrela como o Sol é cerca de um bilhão de vezes mais brilhante do que a luz refletida de um planeta extrassolar em órbita.


Um planeta pode se tornar uma estrela?

Se um planeta está a apenas uma coisa de se tornar uma estrela, ele tem a chance de se tornar uma? Teoricamente, sim. Um planeta poderia se tornar uma estrela adicionando massa suficiente que ele iria comprimir e aquecer, causando uma reação de fusão nuclear. Para que este planeta hipotético se transforme em uma estrela, ele tem que ser principalmente hidrogênio. Isso é necessário para habilitar o processo de fusão nuclear que transforma o hidrogênio em hélio.

Vamos pegar Júpiter, que é principalmente hidrogênio, como exemplo. Sua massa é de 1.898 × 10²⁷ kg, enquanto a massa do Sol é 1.989 × 10³⁰ kg. Portanto, Júpiter é cerca de 1.000 vezes menos massivo que o Sol. Em outras palavras, para fazer de Júpiter uma estrela como o Sol, teríamos que juntar 1.000 Júpiters. Dificuldade para encontrar mil Júpiters? Sem problemas! Existem estrelas menos massivas que o Sol: se pegarmos cerca de 7,5% da massa do hidrogênio do Sol e juntarmos, teríamos uma anã vermelha. Para isso, só precisamos juntar 80 Júpiters.

Portanto, hipoteticamente, é possível transformar um planeta em uma estrela, mas isso exigiria uma série de colisões massivas. E, quem sabe, talvez isso esteja acontecendo agora, em algum lugar na vastidão do espaço.

Diferença entre estrelas e planetas

Além da capacidade de criar luz e calor, existem outras diferenças entre estrelas e planetas.

1. Origem

As estrelas são formadas a partir de enormes nuvens de gás e poeira que colapsam sob a força da gravidade e aquecem, iniciando a fusão nuclear em seus núcleos. Os planetas se formam a partir de materiais remanescentes que não contribuíram para a formação de uma estrela.

2. Composição

A maioria das estrelas encontradas consiste principalmente de hidrogênio e hélio. Falando de planetas, existem dois tipos com base em sua composição - planetas gasosos (que também consistem de hidrogênio e hélio) e terrestres (rochosos).

3. Órbita

As estrelas não orbitam os planetas, mas os planetas normalmente orbitam as estrelas. No entanto, existem exceções, como os planetas errantes (ou livres). Eles não estão gravitacionalmente ligados a nenhuma estrela ou anã marrom e vagam casualmente pelo espaço por conta própria. Sim, isso é possível! Até mesmo nosso Sol costumava ter mais planetas. Planetas errantes aparecem quando vários planetas grandes lutam por um lugar ao redor de uma única estrela e eventualmente expulsam seus rivais desse sistema planetário.

4. Tempo de vida

Enquanto os planetas têm uma existência estável e de longo prazo, desde que nada os destrua ou capture, as estrelas têm um ciclo de vida bem definido, do nascimento à morte. Este ciclo depende do tamanho da estrela - quanto maior a estrela, mais curta é a sua vida. Por exemplo, as estrelas mais massivas podem morrer após apenas alguns milhões de anos, enquanto uma estrela como o Sol pode viver por cerca de 10 bilhões de anos.

5. Tamanho

Geralmente, as estrelas têm um diâmetro maior que os planetas. No entanto, existem exceções, como as estrelas anãs brancas. Elas são remanescentes de estrelas que eram como o Sol, mas morreram, perdendo suas camadas externas e deixando apenas o núcleo para trás. Esse núcleo tem apenas o tamanho da Terra. Se a estrela tivesse planetas maiores que a Terra orbitando antes de morrer, é possível que alguns deles sobrevivam, e você terá um planeta maior que a sua estrela.

6. Massa

As estrelas sempre têm mais massa do que os planetas. Como mencionado acima, se um planeta gasoso ganha tanta massa quanto uma estrela, ele provavelmente se torna uma estrela. Quanto aos planetas rochosos, não se conhece nenhum planeta rochoso com uma massa próxima à de uma estrela.

7. Atmosfera

A atmosfera das estrelas é composta principalmente de gases quentes e plasma. Os planetas, por outro lado, têm atmosferas que variam em composição e densidade. Por exemplo, a atmosfera da Terra é 99% nitrogênio e oxigênio, enquanto as atmosferas de Vênus e Marte têm mais de 98% de dióxido de carbono e nitrogênio.

8. Habitabilidade

As estrelas não podem ser habitáveis por causa da falta de superfície e do intenso calor e radiação emitidos de seus núcleos. E também existem planetas inabitáveis com temperaturas extremas, falta de ar respirável ou ambientes tóxicos. Mas somos um exemplo vivo de como alguns planetas, como a Terra, podem suportar a vida.

9. Temperatura

As estrelas são incrivelmente quentes e têm temperaturas elevadas; os planetas têm temperaturas relativamente baixas. Mas existem casos curiosos. Por exemplo, em 2017, os cientistas encontraram KELT-9b - um planeta com uma temperatura de "superfície" de mais de 4.000°C, quase tão quente quanto o nosso Sol. A razão pela qual KELT-9b é tão quente é que sua estrela é quente, e o planeta está muito próximo dela.

10. Número no Universo

Os planetas são mais comuns do que as estrelas em nosso universo. Provavelmente, o número total de planetas excede o número de estrelas por um fator de 100 a 100.000. O que é ainda mais surpreendente é que pode haver ainda mais planetas errantes (não orbitando nenhuma estrela) do que estrelas na Via Láctea.

Como distinguir planetas de estrelas no céu?

Agora que você conhece a diferença entre uma estrela e um planeta no espaço, é hora de alguns problemas terrestres. Da superfície da Terra, as estrelas e os planetas parecem muito semelhantes; aqui estão algumas dicas para ajudá-lo a distingui-los.

  1. Veja se o objeto cintila. Se cintilar, é uma estrela; se brilhar com um brilho constante, é um planeta.

  2. Compare o brilho aparente. O ponto mais brilhante que você vê no céu é provavelmente Vênus. Sua magnitude varia de -3 a -4.9, enquanto a estrela mais brilhante, Sirius, tem uma magnitude de -1.46. Júpiter e às vezes até Marte também são mais luminosos do que as estrelas.

  3. Encontre planetas perto da eclíptica. A eclíptica representa o caminho visível do Sol no céu. Como as órbitas de todos os planetas estão mais ou menos no mesmo plano, todos eles atravessam praticamente as mesmas constelações que o Sol em nosso céu - as constelações eclípticas. Então não espere ver um planeta na Ursa Major ou na constelação de Monoceros. Procure por planetas nas constelações eclípticas!

  4. Observe a cor. Cada planeta tem sua própria cor, e isso ajudará você a determinar qual planeta específico você está olhando. Embora as estrelas também tenham uma aparência tingida, a cor dos planetas é mais proeminente. Vênus é branco, Júpiter e Saturno são amarelos, e Marte é avermelhado. A cor de Mercúrio é difícil de determinar porque este planeta é fraco. A cor de Urano é indeterminável sem um telescópio. Netuno não é visível de todo sem óptica.

  5. Use um aplicativo de observação de estrelas como Star Walk 2 ou Sky Tonight. Se você vê um ponto brilhante e não tem certeza se é uma estrela ou um planeta, pegue seu telefone, aponte-o para o céu, e o aplicativo resolverá suas dúvidas.

Conclusão

A principal diferença entre planetas e estrelas é que as últimas podem gerar sua própria luz e calor. É por isso que podemos vê-las na vastidão do espaço, mesmo a olho nu, enquanto os planetas fora do Sistema Solar não são visíveis. Da Terra, você pode distinguir um planeta de uma estrela pelo fato de ela cintilar ou não, por sua cor e sua localização.

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