Uranus : la planète la plus froide

~10 min
Uranus : la planète la plus froide

Uranus est l'endroit le plus étrange parmi les huit planètes du système solaire : sa composition chimique est très particulière, ses températures sont extrêmes et son inclinaison axiale est des plus inhabituelles. Nous allons examiner de plus près les bizarreries de cette planète. Pour ceux qui souhaitent repérer Uranus dans le ciel, nous expliquerons également quel est le meilleur moment pour la chercher dans le ciel. C'est parti !

Contenu

Faits intéressants sur Uranus

  • Type de planète : géante de glace
  • Rayon : 25 362 km
  • Masse : 8,681 × 10^25 kg
  • Aphélie : 3 milliards de km
  • Périhélie : 2,5 milliards de km
  • Distance moyenne depuis la Terre : 2,9 milliards de km
  • Température à sa surface : entre -224 °C et -216 °C
  • Durée d'une journée solaire : 17 h 14 min 23 s
  • Durée d'une journée sidérale : 17 h 14 min 24 s
  • Durée d'une année : 84,3 années terrestres
  • ** ge :** 4,503 milliards d'années
  • Origine du nom : dieu grec du ciel

Qui a découvert Uranus ?

Uranus a été observée à de multiples reprises au cours de l'histoire de l'humanité, mais aucun des observateurs ne l'a reconnue comme une planète avant le XVIIIe siècle. En 128 avant J.-C., l'astronome grec Hipparque l'a peut-être enregistrée comme une étoile dans son catalogue d'étoiles. Des siècles plus tard, en 1690, l'astronome anglais John Flamsteed a fait la même erreur et a répertorié Uranus sous l'appellation « 34 Tauri ».

L'astronome britannique William Herschel est considéré comme le découvreur d'Uranus. Bien qu'il l'ait également confondue avec un autre objet spatial, son observation d'Uranus le 13 mars 1781 a conduit à sa découverte en tant que planète. Bien que Herschel ait confondu Uranus avec une comète, d'autres astronomes, remarquant son mouvement dans le ciel, se sont doutés que c'était une planète, et l'objet a rapidement été accepté comme tel dans le monde entier. En 1783, Herschel lui-même admet que la « comète » qu'il a découverte est en fait une planète.

À quel point Uranus est-elle géante ?

Uranus appartient à la catégorie des planètes géantes. Imaginez ceci : si la Terre était une grosse pomme, Uranus aurait la taille d'un ballon de basket. Cependant, vue depuis la Terre, la géante de glace semble minuscule. Sa taille apparente varie de 3,3" à 4,1", tandis que Mercure, la plus petite planète, a une taille apparente de 4,5" à 13".

La taille d'Uranus

Uranus est la troisième planète du système solaire en termes de rayon et la quatrième en termes de masse. Le rayon de cette planète bleu-vert est légèrement supérieur à celui de Neptune : 25 362 km contre 24 622 km, respectivement.

Combien de Terres pourraient tenir dans Uranus ?

Uranus est environ 63 fois plus volumineuse que la Terre, ce qui signifie que l'on pourrait faire tenir 63 Terres dans Uranus. La géante de glace est également quatre fois plus large que notre planète. Pour mieux comprendre la taille d'Uranus, regardez cette image de la NASA qui montre les tailles approximatives des planètes les unes par rapport aux autres.

L'orbite et la rotation d'Uranus

L'orbite d'Uranus a aidé les astronomes à découvrir Neptune. Le savant et polymathe français Pierre-Simon Laplace a calculé l'orbite d'Uranus en 1783, mais la planète s'est écartée de la trajectoire prévue. Les astronomes ont donc supposé qu'un corps spatial perturbait le mouvement de la géante de glace bleu-vert. Grâce à cette hypothèse, les scientifiques ont prédit la distance du corps inconnu par rapport au Soleil et sa masse approximative, ce qui les a finalement amenés à découvrir Neptune.

L'inclinaison axiale d'Uranus

Uranus est inclinée de 97,77°, ce qui signifie que l'axe de rotation de la planète est à peu de choses près parallèle au plan du système solaire. La géante de glace présente l'inclinaison axiale la plus importante parmi les planètes du système solaire. En comparaison, sa voisine, Neptune, présente une inclinaison axiale de 28,5°.

L'une des conséquences de cette caractéristique est que, au moment des solstices, un pôle d'Uranus fait continuellement face au Soleil, ce qui entraîne un cycle jour-nuit très inhabituel. Aux pôles, il fait jour 42 années terrestres de suite, suivies de 42 années de nuit. En revanche, lors des équinoxes, le Soleil fait face à son équateur, ce qui lui donne un cycle jour-nuit similaire à celui des autres planètes.

Nous ne connaissons pas avec certitude la raison de cette inclinaison axiale aussi extrême. Les scientifiques pensent qu'il y a environ 3 à 4 milliards d'années, un ou plusieurs impacts ont fait basculer la géante de glace sur le côté. Cette rencontre pourrait également avoir provoqué la rotation rétrograde d'Uranus (tout comme pour Vénus). En effet, la planète bleu-vert tourne dans le sens des aiguilles d'une montre, alors que toutes les autres planètes du système solaire tournent dans le sens inverse des aiguilles d'une montre.

Combien de temps dure une année sur Uranus ?

Uranus tourne autour du Soleil en 84 années terrestres. En 2033, la géante de glace effectuera sa troisième orbite autour du Soleil depuis le moment de sa découverte en 1781.

Combien de temps dure une journée sur Uranus ?

Un jour sidéral sur Uranus dure 17 heures 14 minutes 24 secondes et, en raison de son éloignement par rapport au Soleil, un jour solaire dure à peu près aussi longtemps. Cela signifie qu'une année sur Uranus dure 42 718 jours solaires sur Uranus.

À quelle distance se trouve Uranus ?

Uranus est la septième planète à partir du Soleil. Seule Neptune est plus éloignée (si on ne tient pas compte de la planète naine Pluton).

À quelle distance se trouve Uranus du Soleil ?

La distance entre Uranus et le Soleil est d'environ 20 UA, soit 2 milliards de km. Il ne s'agit cependant que d'un chiffre moyen, car en suivant son orbite elliptique, Uranus peut atteindre des distances minimale et maximale du Soleil. On les appelle respectivement l'aphélie et le périhélie. La différence entre l'aphélie et le périhélie est plus importante que celle de toute autre planète : environ 1,8 UA.

À quelle distance se trouve Uranus de la Terre ?

Les planètes du système solaire sont en mouvement constant, de sorte que la distance qui les sépare change quotidiennement. Au plus près, la Terre est à 2,6 milliards de km d'Uranus. Au plus loin, les planètes sont séparées de 3,2 milliards de km.

Combien de temps faudrait-il pour aller sur Uranus ?

La sonde Voyager 2 de la NASA a mis neuf ans et demi pour atteindre Uranus. Elle a été lancée en août 1977 et s'est approchée au plus près de la géante de glace le 24 janvier 1986. C'est le seul engin spatial à avoir jamais rendu visite à Uranus. Nous ne savons donc pas encore s'il existe un moyen plus rapide d'atteindre la planète.

Les missions vers Uranus

Voyager 2 est la seule sonde spatiale à avoir étudié Uranus. Après presque dix ans de voyage dans l'espace, la sonde de la NASA a recueilli, en six heures seulement, des informations importantes sur la planète géante, ses anneaux et ses lunes.

Plusieurs missions d'exploration vers Uranus avaient été proposées, mais en 2021, aucune d'entre elles n'avait reçu l'approbation finale. Pour l'instant, nous recevons des informations sur la géante de glace grâce aux observations du télescope spatial Hubble et de plusieurs puissants télescopes terrestres.

De quoi est composée Uranus ?

Avec sa voisine Neptune, Uranus est l'une des deux géantes de glace du système solaire. En fait, Uranus est une boule de gaz et de glace.

Formation d'Uranus

Uranus s'est formée il y a environ 4,5 milliards d'années, à peu près en même temps que le reste du système solaire. Les glaces qui composent Uranus et les autres planètes joviennes étaient suffisamment abondantes et ont permis aux planètes géantes de devenir aussi massives. Uranus s'est très probablement formée plus près du Soleil et s'est déplacée vers l'extérieur du système solaire il y a environ 4 milliards d'années. Elle a alors pris la 7e place en partant du Soleil.

La structure d'Uranus

Uranus est constituée de trois couches : un petit noyau de fer-nickel au centre, un manteau glacé au milieu et une atmosphère gazeuse d'hydrogène, d'hélium et de méthane. Plus de 80 % de la masse de la planète est constituée de fluides chauds et denses d'eau, de méthane et d'ammoniac.

La surface d'Uranus

En tant que géante de glace, Uranus n'a pas vraiment de surface solide. Son atmosphère gazeuse se fond avec les couches liquides internes. Il est impossible de marcher ou d'atterrir à la surface d'Uranus, car on s'enfoncerait tout simplement dedans (comme sur Jupiter).

Uranus est très glaciale : c'est la planète la plus froide du système solaire, même si elle n'est pas la plus éloignée du Soleil. On ne sait pas pourquoi la géante de glace est aussi froide. Certains scientifiques pensent que la raison est son extraordinaire inclinaison. D'autres suggèrent que la terrible collision qu'elle a subie (dont on a parlé plus haut), son noyau s'est grandement refroidi.

Les lunes d'Uranus

Comme les autres planètes géantes, Uranus possède un système lunaire. Alors que les lunes des autres planètes tirent leurs noms de la mythologie grecque ou romaine, celles d'Uranus sont nommées d'après les personnages des œuvres de William Shakespeare et d'Alexander Pope.

Combien de lunes possède Uranus ?

On connait 27 lunes à Uranus. Elles se distinguent comme le système lunaire le moins massif parmi ceux des planètes géantes. Par exemple, la masse combinée des cinq principaux satellites (Miranda, Ariel, Umbriel, Titania et Oberon) serait encore inférieure à la moitié de celle de Triton, la plus grande lune de Neptune, à elle seule. Pour mieux les imaginer, imaginez que la surface d'aucune d'entre elles n'est supérieure à l'Australie.

Les satellites internes d'Uranus sont composés pour moitié de glace d'eau et pour moitié de roche. La composition des satellites extérieurs reste inconnue, mais il pourrait s'agir d'astéroïdes capturés.

Quelle est la plus grande lune d'Uranus ?

La plus grande lune d'Uranus s'appelle Titania. Avec un diamètre de 1578 km, elle représente environ la moitié du diamètre de la Lune terrestre et est également la huitième plus grande lune du système solaire. Tout comme notre Lune, Titania est verrouillée de manière tidale à sa planète, ne montrant en permanence qu'une seule face à Uranus. La surface rougeâtre de Titania est couverte de canyons et de cicatrices. De nombreux cratères d'impact peuvent atteindre 326 km de diamètre.

Les anneaux d'Uranus

Le système d'anneaux d'Uranus a été découvert en deuxième (après celui de Saturne). Sa découverte a permis aux astronomes de réaliser que les anneaux sont une caractéristique commune aux planètes.

Combien d'anneaux possède Uranus ?

On connait 13 anneaux à Uranus. Par ordre de distance croissante depuis la planète, les anneaux sont appelés 1986U2R/ζ, 6, 5, 4, α, β, η, γ, δ, λ, ε, ν et μ. Les anneaux intérieurs sont pour la plupart étroits, gris foncé, et les deux anneaux extérieurs (ν et μ) sont vivement colorés.

De quoi sont faits les anneaux d'Uranus ?

Les anneaux d'Uranus sont constitués de glace d'eau à laquelle s'ajoutent quelques éléments organiques sombres traités par rayonnement. Une étude de 2016 suggère que les anneaux d'Uranus, ainsi que ceux de Saturne et de Neptune, pourraient être les vestiges de planètes naines similaires à Pluton qui se sont trop rapprochées des planètes géantes. Ces planètes naines ont été déchirées sous l'effet de l'énorme gravité des planètes et sont aujourd'hui préservées sous forme d'anneaux.

Évènements à venir

Rapprochement de la Lune, de Mars et d'Uranus

Cherchez notre satellite naturel très lumineux et la planète bleu-vert dans les nuits du 23 au 24 septembre 2021. Ils resteront suffisamment proches pour être observés ensemble avec une paire de jumelles. Lorsqu'elle est au plus proche, brillant à une magnitude de 5,7, Uranus passera à 5,5° au nord-est de la Lune éclairée à 44 %.

Le 4 novembre : Uranus en opposition

Le 4 novembre 2021 à 23 h 49 GMT, Uranus sera en opposition. Les jours avoisinant l'opposition sont la meilleure période pour observer cette planète. C'est à ce moment-là qu'elle est la plus lumineuse. Uranus sera visible pendant une grande partie de la nuit. Au moment de l'opposition, la géante de glace sera placée dans la constellation du Bélier et brillera à une magnitude de 5,7.

Uranus brille près de la limite typique de visibilité à l'œil nu (6,0 dans un endroit sombre). Il est donc préférable d'utiliser des jumelles ou un petit télescope pour l'observer. Profitez de nos applications d'observation des étoiles pour repérer la planète bleu-vert dans le ciel.

Le 18 janvier : Uranus termine son mouvement rétrograde.

Le 18 janvier 2022, le mouvement rétrograde d'Uranus (vers l'ouest) prendra fin. La planète reprendra son mouvement habituel vers l'est dans notre ciel. Contrairement à la rotation rétrograde mentionnée ci-dessus, le mouvement rétrograde n'est qu'une illusion d'optique. En général, Uranus passe 150 jours à se déplacer vers l'arrière dans notre ciel. La dernière fois que la planète est entrée dans un mouvement rétrograde, c'était le 20 août 2021.

FAQ

De quelle couleur est Uranus ?

Le méthane présent dans l'atmosphère d'Uranus donne à la planète un aspect bleu-vert. Elle ressemble à Neptune, mais Uranus semble plus verte.

D'où vient le nom d'Uranus ?

Le découvreur d'Uranus, William Herschel, voulait nommer la nouvelle planète « étoile de George » pour son protecteur, le roi George III. Peu de gens ont apprécié cette proposition en dehors de l'Angleterre. C'est finalement l'astronome allemand Johann Elert Bode, dont les observations ont permis d'identifier cet objet nouvellement découvert comme une planète, qui a donné à Uranus le nom du dieu du ciel de la Grèce antique.

Uranus est-elle une géante gazeuse ?

Uranus est une géante de glace, car elle est principalement composée de glace et de matériaux rocheux. Saturne et Jupiter contiennent plus de gaz, c'est pourquoi on les appelle des géantes gazeuses.

Le saviez-vous ?

  • Il pleut des diamants sur le noyau d'Uranus. La pression au centre de la planète est si forte qu'elle transforme les particules de carbone en diamants.
  • Peu de gens prononcent le nom d'Uranus correctement en anglais. Si vous voulez savoir comment le prononcer correctement en anglais, vous trouverez sur YouTube des vidéos qui l'expliquent !
  • Uranus a été la première planète découverte à l'aide d'un télescope. Mercure, Vénus, Mars, Jupiter et Saturne étaient toutes suffisamment brillantes pour être facilement visibles à l'œil nu.
  • Uranus est la seule planète qui tire son nom de la mythologie grecque. Les noms de toutes les autres planètes sont inspirés de la mythologie romaine.

Vous savez maintenant pourquoi Uranus est la planète la plus étrange du système solaire. Si vous avez aimé cet article, n'hésitez pas à le partager sur les réseaux sociaux. Et n'oubliez pas de regarder notre animation sur Uranus !

Nous vous souhaitons un ciel dégagé et de très belles observations !

Crédit texte:
Crédit d'image:Vito Technology, Inc.
Trustpilot