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¿Existe la posibilidad de que un asteroide golpee la Tierra?

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¿Existe la posibilidad de que un asteroide golpee la Tierra?

De vez en cuando, nuestros medios producen docenas de titulares espeluznantes sobre rocas espaciales que se dirigen hacia nuestro planeta. Pero, ¿existe realmente una gran posibilidad de que un asteroide golpee la Tierra en un futuro próximo? En este artículo encontrarás respuestas a las preguntas más candentes sobre los asteroides potencialmente peligrosos.

Contenido

¿Qué son los asteroides potencialmente peligrosos?

Para ser clasificado como potencialmente peligroso, un asteroide debe cumplir con dos criterios principales.

Primero, debe tener una distancia mínima de intersección orbital (MOID, por sus siglas en inglés) con la Tierra de 0.05 UA o menos. Un asteroide con tal órbita es capaz de acercarse peligrosamente a nuestro planeta.

En segundo lugar, debe tener una magnitud absoluta de 22,0 o menos. Se estima que los asteroides más pequeños de tal brillo tienen un tamaño de 110 a 240 metros: es suficiente como para causar un daño local significativo en caso de impacto.

Para medir la peligrosidad potencial de un asteroide, se usan la Escala de Turín y la Escala de Palermo. La escala de Turín se utiliza para comunicar la peligrosidad potencial de un eventual impacto de asteroide contra nuestro planeta al público en general. En esta escala simple, a un objeto se le asigna un valor de 0 a 10 en función de la probabilidad de colisión y la energía cinética de la posible colisión. La escala de Palermo es una escala similar, pero más compleja; es utilizada principalmente por astrónomos profesionales.

¿Qué tan grande debe ser un asteroide para causar daño?

Para responder a esta pregunta, veamos algunos ejemplos.

  • El cuerpo que formó cráter de Chicxulub y causó la extinción masiva en la Tierra hace 65 millones de años tenía unos 10 kilómetros de diámetro. Este mismo asteroide presumiblemente puso fin a la era de los dinosaurios.
  • El cuerpo de Tunguska que explotó en el aire y aplastó 80 millones de árboles de taiga en 1908 tenía unos 100 metros de diámetro. El evento de Tunguska es el mayor evento registrado de impacto en la Tierra en la historia.
  • Finalmente, el meteoro de Cheliábinsk que entró en la atmósfera terrestre en 2013 tenía unos 20 metros de diámetro. Este asteroide ni siquiera llegó a la superficie de la Tierra, pero la explosión que produjo aún dañó más de 7000 edificios. Para obtener más información sobre estos tres famosos asteroides, ve nuestro video.

Puedes sacar las conclusiones tú mismo. Incluso rocas espaciales comparativamente pequeñas como el meteoro de Cheliábinsk pueden causar daños locales. Los asteroides de más de 1 kilómetro podrían tener efectos en todo el mundo, como provocar un cambio climático a largo plazo.

¿Cuántos asteroides potencialmente peligrosos hay?

A julio de 2021, los astrónomos han detectado 2,189 asteroides potencialmente peligrosos, de los cuales 158 tienen más de 1 kilómetro de diámetro. El asteroide potencialmente peligroso más grande conocido es (53319) 1999 JM8: se estima que tiene alrededor de 7 kilómetros de diámetro.

Enfatizamos que estos datos no significan que todos estos asteroides eventualmente golpearán la Tierra, sólo que tienen el potencial para hacerlo. Ninguno de estos asteroides presenta un riesgo suficiente de impacto en los próximos 100 años. Puedes encontrar información más específica en el sitio web del CNEOS de la NASA. Allí hay una tabla que resume todos los posibles eventos de impacto y proporciona calificaciones de peligro utilizando las escalas de Turín y Palermo.

¿Se acercará algún asteroide a la Tierra en 2021?

Puedes aprender fácilmente si algún asteroide se acercará a nuestro planeta en el futuro. Abre el sitio web del Centro de Planetas Menores y busca la lista de aproximaciones cercanas en la parte inferior derecha de la página principal. Contiene todos los asteroides conocidos que pasarán cerca de la Tierra en los próximos meses. Además del nombre del asteroide y de la fecha de aproximación cercana, puedes averiguar su tamaño (en metros) y la distancia a la que estará de la Tierra (en distancias lunares). La distancia lunar es la distancia media entre la Tierra y la Luna que equivale aproximadamente a 400 000 kilómetros.

Si estás interesado en un asteroide específico, utiliza el navegador de bases de datos de cuerpos pequeños del Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA. Escribe el nombre o número del asteroide y recibirás información extensa sobre su órbita, parámetros físicos y las circunstancias del descubrimiento.

## ¿Cuál es la probabilidad de que un asteroide choque contra la Tierra?

Y ahora la pregunta más importante de todas: ¿cuáles son las posibilidades de que sufras de un impacto de asteroide en el futuro? Según la NASA, los asteroides de más de 100 metros que pueden causar daños locales golpean la Tierra aproximadamente cada 10,000 años. Las rocas espaciales de más de 1 kilómetro que podrían amenazar la vida en nuestro planeta aparecen sólo una vez cada unos pocos millones de años.

En otras palabras, existe una muy pequeña posibilidad de que un asteroide te dañe a lo largo de tu vida. A pesar de eso, siempre es bueno estar preparado. Echemos un vistazo a las medidas que toman los astrónomos para garantizar la seguridad de la Tierra.

¿Cómo podemos detectar asteroides próximos a la Tierra?

Hay muchos proyectos que siempre están trabajando para detectar objetos próximos a la Tierra (NEOs, por sus siglas en inglés): asteroides y cometas que pasan cerca de la órbita terrestre. Mencionemos sólo algunos de estos proyectos.

ATLAS es el sistema de última alerta de impacto terrestre de asteroides construido en Hawái. Consiste en dos telescopios de 0,5 metros de altura ubicados a 160 km de distancia que exploran el cielo cada noche despejada. Entre otros objetos próximos a la Tierra, ATLAS descubrió el famoso cometa ATLAS (C/2019 Y4 ATLAS).

Catalina Sky Survey (CSS) está ubicado en la sierra de Santa Catalina en Arizona, EE. UU. Este programa astronómico se enfoca específicamente en detectar asteroides potencialmente peligrosos y estimar y predecir los riesgos de impacto.

Además de los telescopios terrestres, también hay un telescopio espacial que funciona en la órbita de la Tierra. Se llama el Explorador de Infrarrojos de Campo Amplio de Objetos Próximos a la Tierra o NEOWISE. Actualmente NEOWISE está buscando asteroides que potencialmente podrían chocar con la Tierra. Entre sus muchos descubrimientos se encuentra el del cometa C/2020 F3 (NEOWISE), visible a simple vista el año pasado.

Durante los últimos diez años los telescopios terrestres y el telescopio NEOWISE han detectado miles de objetos próximos a la Tierra y han realizado importantes contribuciones a nuestro conocimiento del seguimiento de asteroides y cometas.

¿Cómo podemos evitar que los asteroides lleguen a la Tierra?

Entonces, ¿qué podemos hacer si hay un asteroide que se dirige a la Tierra? La buena noticia es que tenemos al menos una idea plausible sobre cómo evitar la colisión. La noticia no tan buena es que necesitamos mucho tiempo para prepararnos.

La Prueba de Redireccionamiento del Asteroide Doble (DART, por sus siglas en inglés) es la misión de la NASA de probar las tecnologías para prevenir el impacto de un asteroide. El objetivo de la misión es el asteroide Dimorphos, un satélite pequeño de un asteroide binario Didymos próximo a la Tierra. Según el plan, la nave espacial DART se estrellará contra esta luna pequeña (que tiene un tamaño de unos 160 metros), alterando así su velocidad y período orbital. Está previsto que la nave espacial DART se lance en noviembre de 2021.

Pero incluso si esta misión tiene éxito, todavía existe el factor tiempo. Una misión espacial de este tipo tarda varios años desde su aprobación hasta su lanzamiento. Esto significa que debemos detectar un asteroide peligroso varios años (o mejor una década) antes de que se acerque a la Tierra si queremos hacer una nave espacial que nos ayudará a evitar la colisión con él. Por eso es tan importante encontrar tantos objetos próximos a la Tierra como sea posible y calcular sus órbitas con anticipación.

¡Gracias por leer este artículo! Si alguna de tus preguntas sobre asteroides potencialmente peligrosos quedó sin respuesta, no dudes en contactarnos en nuestras redes sociales. ¡Te deseamos cielos despejados y felices observaciones!

Crédito del texto:
Crédito de la imagen:Vito Technology, Inc.
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