¿Cuándo se predice que el próximo asteroide impactará la Tierra?

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De vez en cuando, nuestros medios producen docenas de titulares espeluznantes sobre rocas espaciales que se dirigen hacia nuestro planeta. Pero, ¿existe realmente una gran posibilidad de que un asteroide golpee la Tierra en un futuro próximo? En este artículo encontrarás respuestas a las preguntas más candentes sobre los asteroides potencialmente peligrosos.

Contenido

¿Impactará un asteroide la Tierra en 2024?

Aquí hay una lista de asteroides que se acercarán a la Tierra en 2024. ¡Dos de ellos tienen la posibilidad de colisionar con nuestro planeta!

17 de febrero de 2024: 2020 BX12

  • Tamaño: ~165 metros
  • Magnitud: 20.7
  • Distancia de aproximación cercana: 0.34 AU
  • Descripción: 2020 BX12 es un asteroide binario del grupo Apolo, clasificado como un objeto potencialmente peligroso. Fue observado por primera vez el 27 de enero de 2020; poco después, también se descubrió un satélite orbitando el asteroide. Con un diámetro de unos 70 metros, el satélite es menos de la mitad del tamaño del componente principal de este sistema binario.

3 de octubre de 2024: 2007 FT3

  • Tamaño: ~340 metros
  • Magnitud: 20
  • Distancia de aproximación cercana: ~1.7 UA
  • Descripción: 2007 FT3 es un asteroide llamado "perdido" — fue observado por primera vez el 20 de marzo de 2007, pero los observadores de hoy no pueden encontrarlo más. Según algunas estimaciones, en octubre de 2024, hay una probabilidad de 1 en 11 millones de que este asteroide impacte la Tierra. Sin embargo, los especialistas de la NASA dicen que no hay nada de qué preocuparse.

8 de octubre de 2024: 2011 MD

  • Tamaño: ~6 metros
  • Magnitud: 28
  • Distancia de aproximación cercana: 0.15 UA
  • Descripción: En octubre de 2024, el microasteroide 2011 MD se acercará a la Tierra por segunda y última vez este año (el primer acercamiento ocurrirá en febrero). No representará ninguna amenaza para nuestro planeta.

17 de diciembre de 2024: 2022 YO1

  • Tamaño: ~3 metros
  • Magnitud: 20.8
  • Distancia de aproximación cercana: 0.0055 UA
  • Descripción: 2022 YO1 es un pequeño asteroide del grupo Apolo. Fue observado por primera vez el 17 de diciembre de 2022. En diciembre de 2024, el asteroide 2022 YO1 tiene 1 posibilidad entre 430 de colisionar con la Tierra. Sin embargo, incluso si el asteroide entrara en la atmósfera de nuestro planeta, lo más probable es que explote como una bola de fuego brillante, sin causar daño a los objetos en el suelo.

¿Dónde obtender las últimas noticias sobre asteroides que se dirigen a la Tierra?

Puedes aprender fácilmente si algún asteroide se acercará a nuestro planeta en el futuro. Abre el sitio web del Centro de Planetas Menores y busca la lista de aproximaciones cercanas en la parte inferior derecha de la página principal. Contiene todos los asteroides conocidos que pasarán cerca de la Tierra en los próximos meses. Además del nombre del asteroide y de la fecha de aproximación cercana, puedes averiguar su tamaño (en metros) y la distancia a la que estará de la Tierra (en distancias lunares). La distancia lunar es la distancia media entre la Tierra y la Luna que equivale aproximadamente a 400 000 kilómetros.

El Panel de Vigilancia de Asteroides de la NASA proporciona información similar pero con referencias visuales, lo que hace que sea más fácil imaginar el tamaño del asteroide. Tenga en cuenta que solo muestra las próximas cinco aproximaciones.

Si estás interesado en un asteroide específico, utiliza el navegador de bases de datos de cuerpos pequeños del Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA. Escribe el nombre o número del asteroide y recibirás información extensa sobre su órbita, parámetros físicos y las circunstancias del descubrimiento.

Puede rastrear la posición de un asteroide usando la aplicación Sky Tonight. Toque el icono de la lupa y escriba el nombre en la barra de búsqueda. Cuando el asteroide aparezca en los resultados de búsqueda, toque el icono azul de objetivo situado junto a su nombre. Sky Tonight le mostrará la ubicación actual del asteroide en el cielo.

¿Cuáles son las posibilidades de que un asteroide golpee la Tierra?

Desde el punto de vista de los astrónomos, las colisiones entre cuerpos celestes son normales. Y puede que le sorprenda que ocurran con bastante frecuencia. Los asteroides pequeños (alrededor de 1 m de diámetro) golpean la Tierra cada dos semanas; como puede ver, no sucede nada especial.

Sin embargo, un gran asteroide puede causar una catástrofe mundial: toneladas de polvo y cenizas se elevarían hacia el cielo y bloquearían el Sol durante varios años. Las cosechas se echarían a perder y se generarían incendios forestales, lo que llevaría a una hambruna masiva. Lo bueno es que, según la NASA, los asteroides de más de 100 metros que pueden causar daños locales golpean la Tierra aproximadamente cada 10 000 años. Las rocas espaciales de más de 1 kilómetro que podrían amenazar la vida en nuestro planeta aparecen sólo una vez cada unos pocos millones de años.

En otras palabras, existe una muy pequeña posibilidad de que un asteroide te dañe a lo largo de tu vida. A pesar de eso, siempre es bueno estar preparado. Echemos un vistazo a las medidas que toman los astrónomos para garantizar la seguridad de la Tierra. Asimismo, revise nuestra infografía para conocer cuáles son las probabilidades de morir por el impacto de un asteroide en comparación con algunas otras causas.

Dangerous Asteroids 101
¿Se dirige un asteroide a la Tierra? ¿Qué tan grande debe ser un asteroide para destruir una ciudad? Echa un vistazo a esta infografía para conocer datos interesantes sobre asteroides peligrosos.
Ver Infografía

¿Cómo diferenciamos los asteroides peligrosos de los no peligrosos?

Se han descubierto más de 1 millón de asteroides, y no vale la pena preocuparse por cada uno de ellos. Los científicos prestan especial atención a los llamados asteroides potencialmente peligrosos. Para ser clasificado como potencialmente peligroso, un asteroide debe cumplir con dos criterios principales.

  • Primero, debe tener una distancia mínima de intersección orbital (MOID, por sus siglas en inglés) con la Tierra de 0.05 UA o menos. Un asteroide con tal órbita es capaz de acercarse peligrosamente a nuestro planeta.

  • En segundo lugar, debe tener una magnitud absoluta de 22,0 o menos. Se estima que los asteroides más pequeños de tal brillo tienen un tamaño de 110 a 240 metros: es suficiente como para causar un daño local significativo en caso de impacto.

Para medir la peligrosidad potencial de un asteroide, se usan la Escala de Turín y la Escala de Palermo. La escala de Turín se utiliza para comunicar la peligrosidad potencial de un eventual impacto de asteroide contra nuestro planeta al público en general. En esta escala simple, a un objeto se le asigna un valor de 0 a 10 en función de la probabilidad de colisión y la energía cinética de la posible colisión. La escala de Palermo es una escala similar, pero más compleja; es utilizada principalmente por astrónomos profesionales.

Las órbitas de los cuerpos celestes cambian debido a la influencia de la gravedad del Sol, los planetas y otros asteroides. Por lo tanto, tan pronto como un asteroide es denominado como potencialmente peligroso, los científicos lo rastrean y realizan cálculos de alta precisión. Si un asteroide es observado durante diez años, su órbita se puede calcular con 200 años de anticipación.

¿Qué tamaño de asteroide es peligroso?

Como hemos dicho antes, no todos los impactos de asteroides pueden llevar al desastre. Entonces, ¿un asteroide de qué tamaño puede causar daños graves? Para responder a esta pregunta, veamos algunos ejemplos.

  • El cuerpo que formó cráter de Chicxulub y causó la extinción masiva en la Tierra hace 65 millones de años tenía unos 10 kilómetros de diámetro. Este mismo asteroide presumiblemente puso fin a la era de los dinosaurios.
  • El cuerpo de Tunguska que explotó en el aire y aplastó 80 millones de árboles de taiga en 1908 tenía unos 100 metros de diámetro. El evento de Tunguska es el mayor evento registrado de impacto en la Tierra en la historia.
  • Finalmente, el meteoro de Cheliábinsk que entró en la atmósfera terrestre en 2013 tenía unos 20 metros de diámetro. Este asteroide ni siquiera llegó a la superficie de la Tierra, pero la explosión que produjo aún dañó más de 7000 edificios. Para obtener más información sobre estos tres famosos asteroides, ve nuestro video.

Puedes sacar las conclusiones tú mismo. Incluso rocas espaciales comparativamente pequeñas como el meteoro de Cheliábinsk pueden causar daños locales. Los asteroides de más de 1 kilómetro podrían tener efectos en todo el mundo, como provocar un cambio climático a largo plazo. Para una mejor comprensión visual, vea nuestra infografía, en la que comparamos el tamaño de los asteroides con las posibles consecuencias del impacto.

Dangerous Asteroids 101
¿Se dirige un asteroide a la Tierra? ¿Qué tan grande debe ser un asteroide para destruir una ciudad? Echa un vistazo a esta infografía para conocer datos interesantes sobre asteroides peligrosos.
Ver Infografía

¿Cuántos asteroides potencialmente peligrosos hay?

A partir de enero de 2024, los astrónomos han detectado 2,394 asteroides potencialmente peligrosos, de los cuales 153 tienen más de 1 kilómetro de diámetro. El asteroide potencialmente peligroso más grande conocido es (53319) 1999 JM8: se estima que tiene alrededor de 7 kilómetros de diámetro.

Enfatizamos que estos datos no significan que todos estos asteroides eventualmente golpearán la Tierra, sólo que tienen el potencial para hacerlo. Ninguno de estos asteroides presenta un riesgo suficiente de impacto en los próximos 100 años. Puedes encontrar información más específica en el sitio web del CNEOS de la NASA. Allí hay una tabla que resume todos los posibles eventos de impacto y proporciona calificaciones de peligro utilizando las escalas de Turín y Palermo.

¿Cómo podemos detectar asteroides próximos a la Tierra?

En los últimos 30 años, hemos logrado un progreso considerable en el descubrimiento de asteroides cercanos a la Tierra: los astrónomos reportan nuevos objetos casi a diario. Hay muchos proyectos que siempre están trabajando para detectar objetos próximos a la Tierra (NEOs, por sus siglas en inglés): asteroides y cometas que pasan cerca de la órbita terrestre. Mencionemos sólo algunos de estos proyectos.

  • ATLAS es el sistema de última alerta de impacto terrestre de asteroides construido en Hawái. Consiste en dos telescopios de 0,5 metros de altura ubicados a 160 km de distancia que exploran el cielo cada noche despejada. Entre otros objetos próximos a la Tierra, ATLAS descubrió el famoso cometa ATLAS (C/2019 Y4 ATLAS).

  • Catalina Sky Survey (CSS) está ubicado en la sierra de Santa Catalina en Arizona, EE. UU. Este programa astronómico se enfoca específicamente en detectar asteroides potencialmente peligrosos y estimar y predecir los riesgos de impacto.

  • Además de los telescopios terrestres, también hay un telescopio espacial que funciona en la órbita de la Tierra. Se llama el Explorador de Infrarrojos de Campo Amplio de Objetos Próximos a la Tierra o NEOWISE. Actualmente NEOWISE está buscando asteroides que potencialmente podrían chocar con la Tierra. Entre sus muchos descubrimientos se encuentra el del cometa C/2020 F3 (NEOWISE), visible a simple vista.

Durante los últimos diez años los telescopios terrestres y el telescopio NEOWISE han detectado miles de objetos próximos a la Tierra y han realizado importantes contribuciones a nuestro conocimiento del seguimiento de asteroides y cometas. Según los datos recientes, más del 90 % de los asteroides cercanos a la Tierra de más de 1 km de diámetro (lo suficientemente grandes como para tener consecuencias globales) ya se han descubierto. Sin embargo, aproximadamente la mitad de los pequeños asteroides solo se descubren cuando ya han pasado por la Tierra. A veces, los astrónomos notan un asteroide solo unos días antes de su acercamiento a la Tierra, como sucedió con el asteroide 2023 BU, que pasó a gran velocidad por nuestro planeta en enero del 2023. Actualmente, es lo mejor que podemos hacer.

¿Cómo podemos evitar que los asteroides lleguen a la Tierra?

Entonces, ¿qué podemos hacer si hay un asteroide que se dirige a la Tierra? Los científicos están trabajando en formas de defender el planeta. La buena noticia es que tenemos una serie de posibles soluciones y, al menos, una de ellas ya fue probada con éxito. La no muy buena noticia es que no podemos desplegar ninguna de ellas en un instante. Una misión espacial de este tipo tarda varios años desde su aprobación hasta su lanzamiento. Esto significa que debemos detectar un asteroide peligroso varios años (o mejor una década) antes de que se acerque a la Tierra si queremos hacer una nave espacial que nos ayudará a evitar la colisión con él. Por eso es tan importante encontrar tantos objetos próximos a la Tierra como sea posible y calcular sus órbitas con anticipación. Estas son algunas de las ideas que tenemos en este momento acerca de cómo evitar el impacto.

DART

La prueba de redireccionamiento de un asteroide binario (Double Asteroid Redirection Test, DART) fue la misión de la NASA que probó las tecnologías para prevenir el impacto de un asteroide. El objetivo de la misión fue el asteroide Dimorphos, la luna menor del asteroide binario Didymos cercano a la Tierra. En septiembre de 2022, la nave espacial de DART se estrelló contra la luna menor (que tiene un tamaño aproximado de 160 m), cambiando así su velocidad y período orbital. Esta misión demostró que una roca espacial peligrosa podría ser desviada en el futuro.

Tractor gravitatorio

Este método emplea una nave espacial que acompañaría a un asteroide durante varios años y usaría su atracción gravitacional para desviar la roca de su curso lentamente. Los tractores gravitatorios pueden trabajar con asteroides de cualquier forma y composición. Estos son sumamente controlables, lo que hace posible garantizar que un asteroide sea desviado hacia una órbita segura. Sin embargo, es posible que no puedan mover a los asteroides más grandes (más de 500 metros de diámetro), que representan la mayor amenaza para la Tierra.

Pintado por pulverización

Cuando se trata de desviar asteroides, el pintado es diferente de lo que piensa inmediatamente. Sin embargo, la idea se basa en un fenómeno del mundo real conocido como el efecto Yarkovsky, que describe cómo la luz solar afecta la órbita de un asteroide. En resumen, las superficies más oscuras tienden a reflejar menos, y las superficies más claras tienden a reflejar más. Al cambiar la cantidad de luz que emite un asteroide, podríamos cambiar su trayectoria. El método carece de precisión y tomaría años o incluso décadas para mostrar cualquier algún efecto notable. Por otro lado, si algo sale mal, los científicos tendrán tiempo suficiente para recalcular y volver a intentarlo.

Arma nuclear

Una bomba nuclear podría ser una opción de último minuto cuando un asteroide está a punto de golpear la Tierra, y no habría tiempo para desplegar otras opciones. La idea es hacer estallar un explosivo nuclear a la distancia adecuada de un asteroide (no en su superficie) para empujarlo fuera de su trayectoria actual. Los pros son que la misión se puede llevar a cabo relativamente rápido utilizando tecnologías ya existentes (podríamos armar un cohete con una ojiva nuclear y lanzarlo desde una plataforma de lanzamiento convencional). Los contras son que un asteroide puede romperse en pedazos, lo que podría causar aún más daño.

Espero que se sienta seguro (o al menos más preparado) después de leer este artículo. Ahora que ha aprendido mucho acerca de los asteroides, disfrute de nuestro cuestionario para poner a prueba sus conocimientos.

Jupiter's Trojan asteroids
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¿Un asteroide hará impacto con la Tierra en 2046?

Últimamente, el mundo ha estado discutiendo las noticias sobre el asteroide 2023 DW, que tiene la posibilidad de hacer impacto con la Tierra el 14 de febrero de 2046... justo en el Día de San Valentín dentro de 23 años. Resumamos todo lo que sabemos sobre el asteroide en este momento y veamos cuáles son las posibilidades de impacto.

El asteroide 2023 DW se dirige a la Tierra: ¿qué sabemos?

El asteroide 2023 DW fue descubierto el 26 de febrero de 2023. Según la NASA, tiene unos 50 metros de diámetro, que es aproximadamente el mismo ancho que un campo de fútbol americano. Se mueve a una velocidad de 25 km/s y completa una órbita alrededor del Sol en 271 días. Además del posible impacto predicho el 14 de febrero de 2046, tiene otros nueve posibles acercamientos cercanos entre 2047 y 2054.

El asteroide se ha agregado a la Lista de riesgos de la ESA, un catálogo de objetos que probablemente puedan hacer impacto con la Tierra. Por ahora, 2023 DW es el único "miembro" de la lista que tiene una puntuación de 1 en la Escala de Torino (los otros 1450 asteroides tienen una puntuación de 0 en la escala). ¿Qué significa eso?

¿Qué pasa si el asteroide 2023 DW hace impacto con la Tierra?

El hecho de que 2023 DW tenga una puntuación de 1 en la Escala de Torino significa que el asteroide es un "descubrimiento de rutina que no representa un nivel inusual de peligro". Incluso si hiciera impacto con la Tierra, no causará una catástrofe global. Sin embargo, un asteroide de ese tamaño puede causar daños locales significativos. Por ejemplo, la roca espacial que explotó en 2013 sobre Chelyabinsk, Rusia, tenía solo la mitad del tamaño de 2023 DW. Aun así, causó una onda de choque que rompió ventanas y dañó edificios en seis ciudades cercanas; unas 1500 personas resultaron heridas. En el caso del asteroide 2023 DW, la escala de destrucción puede ser similar a la explosión de una bomba atómica.

¿El asteroide 2023 DW hará impacto con la Tierra en 2046?

A pesar de ser el número uno en la Lista de Riesgos, es extremadamente improbable que 2023 DW haga impacto con la Tierra. Según la NASA, la probabilidad estimada de impacto es de 1 en 360, y el número cambia constantemente a medida que los investigadores obtienen más datos. Será posible finalmente eliminar (o confirmar) la probabilidad de una colisión en unas pocas semanas, con optimismo. Los astrónomos siguen monitoreando 2023 DW, así como muchos otros asteroides que posiblemente puedan acercarse a la Tierra. Siga leyendo para obtener más información sobre los posibles riesgos de impacto en el futuro cercano.

Conclusión

En 2024, al menos dos asteroides tienen una posibilidad potencial de colisionar con la Tierra: 2007 FT3 en octubre y 2022 YO1 en diciembre. Sin embargo, según los astrónomos, ninguno de ellos representa una amenaza real para nosotros. Por ahora, no hay nada de que preocuparse, por lo que puede rastrear los asteroides más brillantes a través de Sky Tonight y observarlos sin temor a que golpeen la Tierra.

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