Conosci la prima cometa del 2021!

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Artist's vision of comet Leonard

Il 2021 è iniziato soltanto da poco e gli scienziati hanno già scoperto una nuova cometa, che potrebbe diventare la più luminosa di quest'anno. Nell'articolo di oggi, parleremo dettagliatamente della cometa C/2021 A1 (Leonard).

Che cos'è la cometa Leonard?

Il 3 gennaio 2021, un astronomo americano, Gregory J. Leonard, ha scoperto una nuova cometa presso il Mount Lemmon Observatory in Arizona, USA. La cometa è stata denominata C/2021 A1 (Leonard), dove la lettera C sta per "cometa non periodica", mentre la dicitura “2021 A1” indica che si tratta della prima cometa scoperta nella prima metà di gennaio 2021.

Una caratteristica peculiare della cometa Leonard è la sua incredibile velocità, pari a circa 70 km/s! Essa si muove di 6 km/s più velocemente rispetto alla cometa Neowise dello scorso anno. A causa di tale velocità, la posizione della cometa nel cielo cambierà ogni giorno, se osservata dalla Terra.

La cometa Leonard presenta una traiettoria iperbolica, intendendo con ciò che attraverserà il Sistema Solare soltanto una volta, per poi allontanarsi da noi e non tornare mai più. Pertanto, avrai una sola possibilità di vederla.

Dove si trova la cometa Leonard?

Purtroppo, per osservare la cometa C/2021 A1 (Leonard), dovrai attendere quasi un anno intero. La cometa arriverà più vicino alla Terra e sarà visibile il 12 dicembre 2021, passando per il nostro pianeta a una distanza di 0,23 unità astronomiche o 34 milioni di chilometri.

Dopo aver raggiunto il punto più prossimo alla Terra, la cometa Leonard passerà abbastanza vicino a Venere (0,028 unità astronomiche o 4,2 milioni di chilometri) il 18 dicembre 2021. In ogni caso, nella storia dell'astronomia, solo 5 comete sono arrivate più vicino alla Terra di come la cometa Leonard si avvicinerà a Venere.

L'anno prossimo, il 3 gennaio, C/2021 A1 passerà per il suo perielio a una distanza di 0,061 unità astronomiche o 91 milioni di chilometri dal Sole.

Dove cercare la cometa Leonard?

La cometa è attualmente troppo fioca per essere osservata, anche attraverso un telescopio. Tuttavia, nel dicembre 2021, potrebbe raggiungere la visibilità a occhio nudo, brillando con una magnitudine di 5 o di 4. Oltretutto, poiché la cometa Leonard sarà posizionata tra il Sole e la Terra, la sua magnitudine potrà raggiungere addirittura 1,5, per effetto della diffrazione della luce. Puoi dare uno sguardo al grafico che mostra lo sviluppo stimato della magnitudine della cometa qui.

Se vivi in corrispondenza di latitudini centro-settentrionali, potrai iniziare a osservare la cometa Leonard già da settembre. Essa passerà lentamente accanto alle costellazioni dell'Orsa Maggiore, dei Cani da caccia e della Chioma di Benerice. Nella prima metà di dicembre, la cometa potrà essere vista accanto alle costellazioni Boote, Serpente, Ercole e Ofiuco. Dopo di ciò, si sposterà nell'emisfero celeste meridionale.

È troppo presto per dire se la cometa Leonard offrirà uno spettacolo astronomico sensazionale entro la fine del 2021, ma speriamo che sia così. Dopo tutto, è proprio quello che amiamo delle comete: la loro capacità di tenerci col fiato sospeso, sempre in attesa di una piacevole sorpresa. Ti auguriamo cieli limpidi e una felice osservazione!

Il testo di credito:
Immagine di credito:Vito Technology
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