La liste des 5 dernières grandes comètes

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La liste des 5 dernières grandes comètes

Tout le monde a entendu parler de la comète NEOWISE ces dernières semaines, mais ce n’est bien sûr pas la première qui fait perdre la tête aux amateurs d’astronomie. Il y en a eu d’autres, même au XXIe siècle. Voici une liste des 5 grandes comètes qui sont apparues dans notre ciel au cours des 30 dernières années. Qu’est-ce qu’une grande comète et quand la prochaine nous rendra-t-elle visite ? Voici tout ce qu’il faut savoir sur les grandes comètes !

Qu’est-ce qu’une grande comète ?

Il n’existe pas de définition officielle de ce phénomène. On qualifie souvent de grande les comètes qui sont suffisamment brillantes pour être remarquées à l’œil nu et dont tout le monde connait l’existence, même en dehors de la communauté astronomique.

On peut cependant dresser une liste des trois critères qu’une comète doit respecter pour être qualifiée de grande comète :

  • Un noyau large et actif
  • Un passage proche du Soleil
  • Un passage proche de la Terre

On leur donne souvent le nom de celui ou celle qui les a découvertes et l’année de cette découverte. Par exemple, la « Grande Comète de 1811 ». Lorsque vous utilisez Star Walk 2 pour observer des comètes, saisissez le nom de la comète que vous recherchez ou l’année de sa découverte dans le champ de recherche (par exemple « 2020 » ou « NEOWISE »). Vous pourrez ainsi suivre son chemin dans le ciel.

La Grande Comète de 1996 ou comète Hyakutake

La comète Hyakutake (ou C/1996 B2) a été découverte le 30 janvier 1996 par l’astronome amateur japonais Yuji Hyakutake. Au moment de sa découverte, la comète brillait à une magnitude de 11,0. En mars 1996, la comète a battu le record de proximité de la Terre des 200 dernières années. Hyakutake avait la plus longue queue connue pour une comète, était exceptionnellement brillante et facile à regarder à l’œil nu. Selon les prévisions de la période orbitale de la comète, elle ne reviendra pas dans le système solaire intérieur avant 70 000 ans.

La Grande Comète de 1997 ou comète Hale-Bopp

La comète Hale-Bopp (ou C/1995 O1) a été découverte il y a 25 ans, le 23 juillet 1995, par deux observateurs états-uniens indépendants, Alan Hale et Thomas Bopp. La comète avait une magnitude apparente de 10,5 et sa position orbitale a été calculée à 7,2 UA du Soleil. Elle a été vue à l’œil nu pendant une période étonnamment longue (18 mois), ce qui est deux fois plus que le précédent record établi par la Grande Comète de 1811.

La Grande Comète de 2007 ou comète McNaught

La première grande comète du XXIe siècle (C/2006 P1) a été repérée dans le ciel le 7 août 2006 par l’astronome britannico-australien Robert H. McNaught. Elle était facile à observer à l’œil nu dans l’hémisphère sud en janvier et février 2007. Elle a brillé avec éclat, devenant la deuxième comète la plus brillante depuis 1935.

La Grande Comète de 2013 ou comète ISON

Cette comète avait tout d’une grande. Elle a été découverte le 21 septembre 2012 par deux astronomes amateurs de Russie. À ce moment-là, la magnitude apparente de l’objet était d’environ 19,0. La comète ISON avait une orbite préliminaire très similaire à celle de la Grande Comète de 1680. Malgré de multiples prévisions selon lesquelles elle devait devenir l’une des plus brillantes depuis des décennies, encore plus brillante que la Lune, elle n’est jamais devenue assez visible.

Le 28 novembre 2013, la comète n’a pas survécu au périhélie et s’est désintégrée à cause de la chaleur du Soleil.

La comète C/2020 F3 (NEOWISE)

Contrairement à la comète ISON, C/2020 F3 a passé avec succès son périhélie le 3 juillet. Mais peut-on qualifier cette comète de « grande » ? C’est déjà l’une des comètes les plus brillantes de l’hémisphère nord depuis la comète Hale-Bopp et elle a été largement observée par de nombreux astronomes, car elle est parfaitement visible à l’œil nu. Elle a également été considérée par Seiichi Yoshida et Farmer’s Almanac comme une possible « grande comète ». La NASA a également noté qu’elle pourrait recevoir ce statut.

Si vous voulez en savoir plus sur cette incroyable comète C/2020 F3, nous avons déjà publié un article. Cliquez ici pour en savoir plus.

Le 23 juillet, nous célébrerons non seulement le 25e anniversaire de la découverte de la comète Hale-Bopp, mais aussi la proximité absolue de la Terre de NEOWISE. Elle aura lieu le 23 juillet 2020, à 1 h 14 UTC. Elle se trouvera alors à une distance de 0,69 UA (103 millions de km). Ne ratez pas cette occasion d’observer cette magnifique comète : il se pourrait bien que ce soit la dernière dans un avenir proche !

Grandes comètes à venir

Si l’on considère NEOWISE comme une grande comète, alors on peut dénombrer 5 grandes comètes au cours des 30 dernières années. Ces comètes sont assez rares : en moyenne, on peut observer une grande comète par décennie. Individuellement, la période orbitale d’une comète peut dépasser plusieurs milliers d’années. D’après les statistiques, il n’y aura pas de nouvelle grande comète dans un avenir proche.

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Crédit d'image:John Wheatley

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